Όταν γιορτάζουν οι Γιάννηδες ο τεράστιος Παναγιώτης Γκιώνης έχει γενέθλια και τα σημερινά είναι ξεχωριστά, καθώς κλείνει τα 40 χρόνια ζωής. Είναι τόσο ιδιαίτερη η μέρα για τον κορυφαίο αμυντικό που η διεθνής ομοσπονδία (I.T.T.F.), όπως και η Ευρωπαϊκή Ένωση του αθλήματος (E.T.T.U.) έκαναν ειδική αναφορά στα γενέθλια, τονίζοντας φυσικά ότι αυτός ο σπουδαίος αθλητής, που μπήκε τυπικά σε ηλικία… βετεράνου, συνεχίζει απτόητος για υψηλούς στόχους με κύριο αυτήν τη στιγμή την πέμπτη του συνεχόμενη συμμετοχή σε Ολυμπιακούς Αγώνες.

Με τη ρακέτα σαν σταθερή… προέκταση του χεριού του από τα 9 του χρόνια στο Γαλάτσι, με διεθνείς αγώνες και επιτυχίες από τις νεαρές ηλικίες και με συνεχόμενη παρουσία στα μεγάλα ραντεβού για περίπου 25 χρόνια, ο επαγγελματίας αθλητής εξακολουθεί να έχει μία σειρά από προκλήσεις.

Ο πρώτος πολύ σημαντικός αγώνας του 2020 έρχεται σε δύο εβδομάδες. Εκεί αναφέρθηκε βασικά στο σχετικό κομμάτι της η I.T.T.F. και είναι το Παγκόσμιο Προολυμπιακό τουρνουά ομαδικού, που θα γίνει στο Γκοντομάρ της Πορτογαλίας, 22-26 Ιανουαρίου. «Σταθμός για τον Παναγιώτη Γκιώνη, που τώρα ψάχνει για τον επόμενο», υπογραμμίζει ο τίτλος. Δημοσιεύεται μεγάλη φωτογραφία του Έλληνα άσου και στον πρόλογο σημειώνεται ότι «σε μία μέρα -σταθμό, στην 7ηΙανουαρίου, ο Έλληνας Παναγιώτης Γκιώνης είναι επίσημα βετεράνος και γιορτάζει τα 40ά γενέθλιά του. Είναι στο λυκόφως της καριέρας του, αλλά δεν υπάρχει αμφιβολία, ότι έχει ως ξεκάθαρο στόχο το 2020, να μπορέσει να εξασφαλίσει το 5ο διαδοχικό Ολυμπιακό τουρνουά του, σ’ ένα ταξίδι, που άρχισε από το σπίτι, στην Αθήνα, το 2004».

Η παγκόσμια ομοσπονδία αναφέρει στη συνέχεια ότι ο Γκιώνης ηγείται της αποστολής στην Πορτογαλία, όπου η Εθνική ανδρών θα προσπαθήσει να κατακτήσει ένα από τα εννέα ολυμπιακά εισιτήρια μ’ έναν συνδυασμό εμπειρίας και νεαρών αθλητών (και αναφέρει τα υπόλοιπα μέλη της ομάδας Γιάννη Σγουρόπουλο, Γιώργο Κωνσταντινόπουλο και Κωνσταντίνο Κωνσταντινόπουλο).

Επίσης, θυμίζει ότι τα τελευταία χρόνια ο Γκιώνης έχει αναδειχτεί νικητής στα Challenge Open του 2017 και του 2018 στην Κροατία στο απλό ανδρών, ενώ στο περυσινό Παγκόσμιο Πρωτάθλημα ατομικών είχε αποκλείσει τον ανερχόμενο Λιν Γιουν Τζου από την κινεζική Ταϊπέι, ο οποίος σήμερα έχει αναρριχηθεί στο νούμερο 6 του κόσμου κι έχει πετύχει τρομερές νίκες απέναντι στους Κινέζους Μα Λονγκ και Φαν Ζεντόνγκ!

Στα μέσα κοινωνικής δικτύωσης η I.T.T.F. έχει βάλει κι ένα βίντεο με φοβερό πόντο για τον Γκιώνη σε αναμέτρηση με τον πολιτογραφημένο Ουκρανό Κου Λέι. Μεγάλη φωτογραφία σε ανάλογους λογαριασμούς της έχει δημοσιεύσει με ευχές η E.T.T.U. κι από κάτω υπάρχουν εκατοντάδες ευχές από ανθρώπους του αθλήματος στο εξωτερικό, οι οποίοι τον αποθεώνουν για την αξία του και το μεγάλο όνομα που δημιούργησε στο χώρο.

Ο Γκιώνης εξελίχτηκε σε εμβληματική φυσιογνωμία για την ελληνική επιτραπέζια αντισφαίριση κι έγινε παράδειγμα προς μίμηση και για τον λόγο ότι έγινε επιστήμονας (σ.σ. οδοντίατρος) παράλληλα με τον πρωταθλητισμό. Δεν είναι ώρα για αφιερώματα βεβαίως, καθώς παραμένει απολύτως ενεργός σε διάφορα αγωνιστικά επίπεδα, αλλά θα θυμίσουμε τις σημαντικότερες διακρίσεις του.

Πριν από αυτό να σημειώσουμε δύο τελευταία νέα που τον αφορούν: Το πρώτο ότι είναι δεύτερος αναπληρωματικός στη λίστα των συμμετοχών για το Europe Top 16, που θα γίνει αρχές Φεβρουαρίου στο Μοντρέ της Ελβετίας. Επίσης, τον πρώτο αγώνα για τους προημιτελικούς του Τσάμπιονς Λιγκ με τη φανέλα της πολωνικής Μπογκόρια θα τον δώσει εντός έδρας την Παρασκευή 17 του μήνα κόντρα στη ρωσική UMMC.

Η ρεβάνς θα γίνει στο Εκατερίνμπουργκ στις 14 Φεβρουαρίου.