Ορισμένοι μπασκετμπολίστες έχουν εντυπωθεί τόσο βαθιά στη συλλογική μνήμη φορώντας μια συγκεκριμένη φανέλα, έχουν ταυτιστεί σε τέτοιο βαθμό με τα χρώματά της, που μοιάζει αδύνατο έστω και να τους φανταστεί κανείς σε έναν διαφορετικό σύλλογο.

Στη συγκεκριμένη κατηγορία ανήκει -ο δυστυχώς εκλιπών σήμερα- Κόμπι Μπράιαντ. Ο Αμερικανός σούπερ σταρ συνέδεσε στενά το όνομά του με τους Λος Άντζελες Λέικερς, εξελισσόμενος σε συλλέκτη τίτλων. Την περίοδο κατά την οποία υπηρέτησε τους «λιμνανθρώπους», σκαρφάλωσε στο θρόνο του πρωταθλητή του NBA πέντε φορές, αναδείχθηκε μια φορά πολυτιμότερος παίκτης της κανονικής περιόδου, ενώ παράσημο συνιστά και η συμμετοχή του σε 18 All-Star Game.

Ωστόσο, ολόκληρος ο χάρτης του αθλήματος θα είχε διαφοροποιηθεί, εάν οι Μπόστον Σέλτικς δεν τον είχαν απορρίψει…

Το καλοκαίρι του 1996 πριν από τη διεξαγωγή του ντραφτ αρκετοί νεαροί μπασκετμπολίστες είχαν δοκιμαστεί στις προπονήσεις των «Κελτών», με σκοπό να κυνηγήσουν το όνειρο μιας καριέρας στην αντίπερα όχθη του Ατλαντικού.

Ανάμεσά τους και ένας 18χρονος φέρελπις, γεννημένος στη Φιλαδέλφεια της Πενσυλβάνια. Τον έλεγαν Κόμπι Μπράιαντ, οι προκλήσεις κάθε άλλο παρά τον τρόμαζαν. Έτσι, είχε επιλέξει νωρίτερα να παρακάμψει το κολέγιο και από το Λύκειο του Λόουερ Μέριον να μεταπηδήσει απευθείας στο NBA.

«Γνωρίζω ότι έχω μπροστά μου σκληρή δουλειά και ότι το άλμα, είναι μεγάλο, αλλά έχω τις δυνατότητες για να τα καταφέρω. Είναι μια ευκαιρία ζωής. Οφείλω να την αδράξω τώρα που είμαι νέος. Δεν ξέρω αν θα φτάσω στα αστέρια ή στο φεγγάρι. Εάν πάλι πέσω σε γκρεμό, ας είναι…», δήλωνε εκείνη την εποχή σε όσους τον κατηγορούσαν.

«Ο καλύτερος παίκτης που έχω δει στη ζωή μου»

Παρόλο που στα δοκιμαστικά είχε καταπλήξει τους υπευθύνους της ομάδας, η μετακίνησή του έμελλε να μην ολοκληρωθεί ποτέ. Κληθείς να σχολιάσει τις ικανότητές του, ο τότε προπονητής Μάικλ Λέων Καρ είχε δηλώσει: «Είναι ο καλύτερος παίκτης που έχω δει στη ζωή μου».



Παράλληλα, είχε επισημάνει: «Όπως γνωρίζετε, δεν μου αρέσει να λέω πολλά καλά πράγματα για τους Λέικερς. Αν μπορώ να αναφέρω όμως ένα με σιγουριά, θα επέλεγα το εξής: Ο Κόμπι έδειξε ότι γνώριζε τη λίγκα όσο κανένας άλλος. Ήξερε το ιστορικό υπόβαθρο των Σέλτικς, πιθανότατα τους γνώριζε καλύτερα από τους περισσότερους 18χρονους.

Στο ίδιο μήκος κύματος κινήθηκε και ο τότε επικεφαλής σκάουτινγκ του συλλόγου, Ρικ Γουέιτζμαν: «Δεν υπήρχε τίποτα που δεν μπορούσε να κάνει αυτό το παιδί».

«Αν έκλεινες τα μάτια σου και άφηνες τη σκέψη σου για λίγο, θα έφερνες στο μυαλό σου τον Μάικλ Τζόρνταν. Έκανε τα πάντα παραπάνω από καλά. Ήταν εξαιρετικός σε οτιδήποτε», συμπλήρωνε ο τζένεραλ μάνατζερ των Σέλτικς, Γιαν Βολκ, σχετικά με τα όσα παρουσίασε στο παρκέ.

«Η πιο άστοχη πρόβλεψη του αιώνα»

Εντούτοις, οι διοικούντες τους «Κέλτες» διατηρούσαν αρκετές επιφυλάξεις, αφού θεωρούσαν ότι το τεράστιο άλμα που πραγματοποιούσε, ίσως τον οδηγούσε στο κενό. Θεωρήθηκε ουσιαστικά «άγουρος» τη συγκεκριμένη περίοδο. Άλλωστε, λίγοι ακολουθώντας την ίδια διαδρομή είχαν κατορθώσει να πρωταγωνιστήσουν στο υψηλότερο επίπεδο.

O Καρ υπογράμμισε μεταγενέστερα: «Αυτή συνιστά την πιο άστοχη πρόβλεψη εκ μέρους μας, όσον αφορά στην εξέλιξη ενός αθλητή, στον αιώνα που διανύουμε».

«Δεν παύει να είναι ένα παιδί λυκείου»

Ο Ρεντ Άουερμπαχ, που βρέθηκε στο τιμόνι των Σέλτικς -είτε ως προπονητής, είτε ως γενικός διευθυντής, είτε ως πρόεδρος- για περίπου μισό αιώνα και κατέκτησε 16 δαχτυλίδια εκ των οποίων τα οκτώ συνεχόμενα, σε μια σύσκεψη με τον Καρ αναφώνησε: «Νομίζω ότι αυτό το παιδί πρόκειται να γίνει ένας απίστευτος παίκτης.

Από την άλλη πλευρά, μπορεί τα πράγματα να πάρουν άλλη τροπή. Εκ πρώτης όψεως, μοιάζει στιβαρός και αποφασισμένος, αλλά δεν παύει να είναι ένα παιδί λυκείου. Οφείλεις να κάνεις μια επιλογή με γνώμονα τις ανάγκες του σήμερα».

Ο «Black Mamba» σε δηλώσεις στην ιστοσελίδα «Yahoo Sports» τόνισε κάποτε ότι «υποστήριζα τους ‘’λιμνανθρώπους’’ από μικρό παιδί».

Στην ιστοσελίδα «ESPN» σημείωνε σχετικά: «Στην αρχή κοιτούσα τη μπλούζα των Σέλτικς και σκεφτόμουν: ‘’Αλήθεια, πρέπει να τη βάλω;’’. Νιώθω πολύ άνετα με τη μπλούζα που φοράω τώρα. Ωστόσο, το ξεπέρασα γρήγορα. Σαν να λέμε ότι προσπάθησα να γίνω επαγγελματίας. Χωρίς αμφιβολία αντιλήφθηκα την ιστορία του οργανισμού και τα σπουδαία επιτεύγματά του».

«Ακουγόταν σαν φίλαθλος των ‘’Κελτών’’»

Ο Γιαν Βογκλ σχολίαζε όσον αφορά στη δοκιμαστική συνέντευξη που ακολούθησε με τον Κόμπι: «Ξεκάθαρα ήταν πολύ πιο ώριμος από την ηλικία του. Τα αγωνιστικά του προσόντα; Πολύ πάνω από τις προσδοκίες. Δεν μίλησε για δαχτυλίδια, αλλά για τον Μάικλ Τζόρνταν, τον Λάρι Μπερντ και τον Μάτζικ Τζόνσον. Ήξερε όλα όσα είχαν πετύχει εκείνοι, επιθυμούσε να γίνει ένας από αυτούς. Ήταν ‘’πεινασμένος’’. Επιπλέον, ανέφερε ότι θα αποτελούσε μεγάλη του χαρά το να ενταχθεί στους Σέλτικς και να γίνει μέλος της ένδοξης παράδοσής τους. Είπε όλα τα σωστά πράγματα. Ακουγόταν σαν φίλαθλος των ‘’Κελτών’’».



Στη συνέχεια, ο Γουέιτζμαν αναλύει τα αίτια, για τα οποία ο «γάμος» χάλασε: «Ενημέρωσα τους ανώτερούς μου ότι το παιδί διέθετε ένα εκπληκτικό ταλέντο, λαμπρές προοπτικές, απίστευτη προσέγγιση πάνω στο παιχνίδι και γενικότερη νοοτροπία. Στον αντίποδα, μάλλον δεν φαινόταν έτοιμος να συνεισφέρει για μερικά χρόνια.

Δυστυχώς, δεν μπορούσαμε να περιμένουμε», καταλήγει.

Για αυτό το λόγο, οι «Κέλτες» επέλεξαν στη διαδικασία των νταφτ το Νο6, δηλαδή τον Αντουάν Γουόκερ, φόργουορντ και πρωταθλητή με το Κεντάκι. Όσο για τον «Black Mamba»; Τον έκαναν δικό τους οι Σάρλοτ Χόρνετς στο Νο13 και τον αντάλλαξαν με τον Βλάντε Ντίβατς, με αποτέλεσμα να καταλήξει στους «λιμνανθρώπους». Όσα ακολούθησαν είναι γνωστά…

Επιμέλεια: Παναγιώτης Ιωάννου